Qui a inventé le temps ?

Ma fascination pour le concept de temps a commencé très jeune, car j'ai grandi en lisant beaucoup de littérature de science-fiction, de littérature spatiale et de littérature sur les voyages dans le temps, et en regardant (et revoyant) de manière obsessionnelle les épisodes de la série télévisée britannique classique Doctor Who, qui raconte l'histoire d'un Seigneur du Temps extraterrestre qui visite différentes planètes et voyage dans le temps. L'idée du "temps", telle que je l'ai apprise à travers ces œuvres fictives, me semblait donc plutôt fluide. Plus j'en apprenais, plus j'avais envie de la remettre en question. Le temps s'écoule-t-il différemment pour d'autres personnes que pour moi ? Qui a même inventé le "temps" ? Comment puis-je savoir si cinq minutes me font le même effet que cinq minutes pour quelqu'un d'autre ?  Et lorsque vous prenez un vol à partir d'un fuseau horaire et que vous atterrissez dans un tout autre fuseau horaire, avec quatre heures d'avance sur celui que vous venez de quitter... est-ce un voyage dans le temps ? ATTENDEZ UNE MINUTE... EST-CE QUE JE VIENS DE VOYAGER DANS LE TEMPS ?! Si vous avez déjà eu la tête qui explose avec des questions méta comme celles-ci, alors laissez-moi vous assurer que vous n'êtes pas seul.

 

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La façon dont les anciens percevaient le temps est aussi unique que les inventions qu'ils utilisaient pour le mesurer. La croyance judéo-chrétienne selon laquelle le temps est linéaire peut être tirée du livre de la Genèse : "Et Dieu dit : "Qu'il y ait des lumières dans la voûte céleste pour séparer le jour de la nuit, et qu'elles servent de signes pour marquer les temps sacrés, les jours et les années, et qu'elles soient des lumières dans la voûte céleste pour éclairer la terre." Cette explication les a amenés à croire que le jour est toujours suivi de la nuit car c'est ainsi qu'il a été créé. D'autre part, les Mayas ont gardé la trace du temps avec trois calendriers différents, notamment le long calendrier responsable des prédictions apocalyptiques de 2012, et ont marqué le passage du temps et les événements majeurs avec des glyphes. Les Grecs anciens comprenaient le temps comme deux concepts différents - Chronos ou temps chronologique et Kairos - temps métaphysique ou "divin".


L'héritage temporel


Comment nos prédécesseurs de l'Antiquité gardaient-ils la notion du temps ? Nous savons qu'ils mesuraient le temps en fonction du soleil, de la lune et des étoiles, ainsi que des changements saisonniers naturels. En fait, selon Britannica.com, le premier instrument utilisé pour mesurer le temps était un bâton vertical appelé "gnomon", dont la longueur de l'ombre était utilisée pour indiquer l'heure, et ce dès 3500 avant notre ère. Nous savons que les anciens Égyptiens ont inventé les premiers cadrans solaires, appelés "horloges d'ombre", à peu près à la même époque, et que les Mayas ont inventé l'un des premiers calendriers connus. Les premiers humains de ce qui est aujourd'hui l'Europe centrale ont mesuré le passage du temps en gravant les mouvements du soleil et de la lune sur des défenses de mammouth. Les horloges à eau, connues sous le nom de clepsydres (dont on pense qu'elles ont été inventées dans l'ancienne Babylone), étaient largement utilisées dans la Grèce antique, où la première horloge connue avec un échappement à eau (c'est-à-dire une horloge à engrenage mécanique qui fonctionne grâce à l'énergie générée par l'eau courante) a également été inventée au IIIe siècle avant J.-C. Les structures néolithiques ont été construites par nos ancêtres pour mesurer le temps - Stonehenge, par exemple, était utilisé pour suivre le solstice d'hiver et accueillir la nouvelle saison.


Reproduction des Fasti Antiates du calendrier romain, 84 - 55 avant J.-C. 

Depuis des milliers d'années, le temps est également utilisé comme un puissant outil politique. Prenons l'exemple du calendrier romain, inventé par les rois romains Romulus et Numa Pompilius. Ce calendrier n'était pas très précis et devait être recalculé assez souvent pour suivre le rythme de l'année lunaire. Avec l'instauration de la République romaine, le calendrier a été exploité par les pontifes et les années étaient souvent redatées ou modifiées pour allonger le mandat du dirigeant (alors) en place. Son successeur, le calendrier julien, introduit par Jules César, a été inventé comme une solution aux divergences de son prédécesseur. Cependant, il présentait également des défauts et fut rapidement remplacé par le calendrier grégorien, du nom de son inventeur, le pape Grégoire XIII, qui est le calendrier encore utilisé aujourd'hui. Il a été inventé pour compenser les défauts de ses prédécesseurs.

Les premières horloges mécaniques ont été inventées en Europe au début du 14e siècle, comme l'horloge astronomique de Prague, conçue en 1410, ce qui en fait la troisième horloge la plus ancienne du monde et la plus vieille horloge encore opérationnelle. Les horloges mécaniques étaient les instruments standard utilisés pour mesurer le temps jusqu'au milieu du XVIe siècle, lorsque l'horloge à pendule a été inventée, et au XVIIe siècle, les montres de poche sont devenues à la mode. L'Europe de l'après-guerre a été témoin de l'invention de l'horloge atomique et, finalement, de l'arrivée des horloges à quartz qui sont devenues les principaux instruments de mesure du temps dans le monde entier, et le sont restées depuis.
horloge astronomique
L'horloge astronomique de Prague. Photo : Lianne Oonwalla


Au fil des millénaires, nos capacités de chronométrage se sont affinées pour atteindre une précision absolue, nous permettant de suivre le temps à la seconde près. Aujourd'hui, la mesure du temps prend deux formes familières : le calendrier - une "mesure mathématique du temps divisé en intervalles" et l'horloge - un "mécanisme physique utilisé pour mesurer la progression horaire du temps". Les horloges atomiques sont actuellement la mesure la plus précise du temps, capables de suivre son écoulement au millionième de seconde ! Le monde tel que nous le connaissons est aujourd'hui divisé en fuseaux horaires intercontinentaux, et dans certains cas, ces fuseaux diffèrent les uns des autres, même au sein d'un même pays. Qui a inventé ce système, et pourquoi ?


L'invention du temps universel coordonné (UTC) peut être attribuée à l'ingénieur et inventeur canadien d'origine écossaise Sir Sanford Fleming, et a été adoptée au niveau mondial en 1884. Le système de Fleming a identifié l'heure solaire de Greenwich, une ville d'Angleterre, comme une mesure pour une échelle de temps standard. C'est ainsi que l'heure standard mondiale a été créée et que notre monde a été progressivement divisé en 24 fuseaux horaires, chacun étant défini à partir de l'heure solaire moyenne de Greenwich.


Sir Sanford Fleming. Photo : Bibliothèque et Archives Canada/Domaine public
Le parcours de Fleming jusqu'à l'invention de l'UTC est intéressant. L'histoire raconte qu'il a confondu a.m. et p.m. et qu'un Fleming frustré a manqué un train à cause d'une erreur qui, ironiquement, est encore commise par de nombreux voyageurs fatigués !

Fleming a proposé la création d'un temps universel standard, avec des "variations horaires liées à un système de fuseaux horaires différents" pour les différents pays. Ce système serait basé sur le méridien de Greenwich, qui serait situé à la longitude 0. Le temps moyen de Greenwich (GMT) était largement utilisé par la marine et le système ferroviaire britanniques depuis 1847 et était considéré comme un système de mesure local, jusqu'à ce que l'idée soit proposée par Fleming à la Conférence internationale sur le méridien d'origine en 1884.

La révolution industrielle et les voyages en train d'un pays à l'autre ont fait naître le besoin d'un meilleur accord sur l'écoulement du temps - une mesure universelle pour suivre le commerce et les mouvements commerciaux en Europe et pour assurer une société fonctionnelle moderne. Une norme de temps qui convenait au monde entier et permettait la libre circulation entre les continents était la nécessité absolue de l'heure. C'est ainsi qu'est né l'UTC moderne, fruit de la collaboration de 41 nations, signé lors de la conférence de 1884, faisant du temps solaire pris à l'Observatoire royal de Greenwich, en Angleterre, la définition du "jour universel", calculé à partir de minuit (moyenne de Greenwich). Le reste, comme on dit, appartient à l'histoire.


Comme le dit le proverbe : Le temps et la marée n'attendent personne


Rechercher les origines du temps et de la mesure du temps est aussi difficile que d'essayer de comprendre notre perception du temps. Restons-en aux faits pour l'instant : le temps tel que nous le connaissons se déplace comme une rivière, s'écoule selon une trajectoire linéaire et peut être mesuré. Il existe dans notre monde physique en tant que quatrième dimension, mais n'a pas de forme physique en soi. Il est vécu différemment par les gens dans différents pays. Au moment où j'écris ces lignes, il est 20 h 28 à Berlin et je profite d'une soirée ensoleillée sur mon canapé, mais il est également 23 h 58 à Mumbai, et mes parents sont au lit en train de regarder un épisode de "Breaking Bad" ; alors, qui peut dire quelle heure il est réellement ?


Que le temps soit une construction humaine ou un phénomène qui existe depuis la création de l'univers lui-même est certainement un sujet dont nous pourrons débattre pour le reste de notre vie. Tout ce dont je suis sûr, c'est que le temps passe incroyablement vite, et j'aimerais l'utiliser aussi efficacement que possible pour vivre une vie heureuse, peut-être ou plutôt, très certainement, remplie de recherches sur le voyage dans le temps et sur la façon dont je peux, en tant que citoyen ordinaire du monde, contacter un mystérieux Seigneur du Temps avec une grande boîte bleue pour une aventure dans l'espace et le temps. Alors si vous lisez ceci, très cher Docteur... nous sommes le 14 septembre 2020, et à 20h38 je vous attendrai sur mon balcon à Berlin. Ne soyez pas en retard !


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